Antartika tampaknya adalah satu-satunya benua di Bumi yang belum memanas, sejauh yang bisa diketahui para ilmuwan. Tetapi sekarang sebuah penelitian baru menemukan bahwa sebagian besar benua selatan justru semakin hangat. Para peneliti sangat tertarik dengan nasib Antartika karena garis pantai dunia akan lenyap jika es Antartika mencair dan mengangkat permukaan laut global.

Benua itu sangat terpencil, para ilmuwan tidak menempatkan stasiun cuaca permanen di sana sampai 1957 – dan bahkan itu hanya di beberapa tempat yang tersebar. Eric Steig di University of Washington mengatakan itu membuat sulit untuk mengambil suhu benua. “Ini seperti memiliki data di San Francisco dan New York dan mencoba mengatakan sesuatu tentang Arizona,” kata Steig. “Kamu benar-benar membutuhkan informasi lebih banyak jika kamu akan mengatakan sesuatu yang masuk akal tentang Arizona.”

Steig dan rekan-rekannya telah melakukan hal itu untuk Antartika, mengambil catatan suhu yang jarang selama 50 tahun terakhir dan menggabungkannya dengan catatan satelit yang mencakup area yang jauh lebih besar, tetapi jangan kembali sejauh ini dalam waktu. Menggabungkan catatan-catatan itu, mereka sekarang melaporkan bahwa sebagian besar Antartika – bagian barat benua – sebenarnya telah memanas, seperti bagian dunia lainnya.

Suhu telah meningkat sekitar 1 derajat di dekat khatulistiwa menjadi lebih dari 5 derajat di dekat Kutub Utara. “Ini jauh lebih sedikit daripada pemanasan Kutub Utara, tetapi itu hampir setara dengan pemanasan rata-rata global,” kata Steig. Hingga titik tertentu, pemanasan Antartika sebenarnya dapat mengurangi permukaan laut. Pemanasan di sana dapat mengambil air dari lautan dan menyimpannya di benua, dalam bentuk salju yang meningkat.

“Antartika Barat harus mendapatkan lebih banyak curah hujan seiring dengan peningkatan suhu ini. Tapi saya pikir data untuk menunjukkan itu tidak benar-benar tersedia,” kata Steig. Faktanya, data terbaik dari Antartika menunjukkan bahwa benua itu menempatkan lebih banyak air ke laut daripada mengeluarkannya. Studi sebelumnya belum menemukan tren pemanasan di Antartika. Oleh karena itu kesimpulan Steig adalah perubahan, tetapi itu bukan kejutan total. “Studi yang satu ini seharusnya tidak menyebabkan siapa pun tiba-tiba menjadi lebih khawatir. Jika mereka sudah menganggapnya serius, maka ini seharusnya tidak membuat mereka mengubah pandangan mereka khususnya,” katanya.

Faktanya, ilmuwan Arktik Richard Alley di Penn State University mengatakan ia menemukan informasi baru meyakinkan – dengan cara tertentu. Itu karena banyak ilmuwan berharap bahwa Antartika akan memanas, bersama dengan seluruh dunia. Itu sedikit misteri mengapa tampaknya tidak melakukannya. Dan konsekuensi dari pemanasan udara Antartika tidak menyebabkan kepanikan, kata Alley. “Untuk saat ini, sebagian besar Antartika masih sangat dingin sehingga sangat sulit untuk mencairkannya dari atas. Pertanyaan besar bagi Antartika dalam waktu dekat adalah apa yang terjadi pada lautan,” katanya, “karena air laut yang hangat dapat bersirkulasi di bawah ekstensi mengambang Antartika – rak es. ”

Para ilmuwan telah melihat beberapa perubahan dramatis pada rak es di Semenanjung Antartika, yang menjorok ke Amerika Selatan dan lebih hangat daripada bagian lain benua itu. Semenanjung yang relatif kecil telah menjadi pengecualian utama bagi aturan untuk Antartika; jelas telah memanas dalam beberapa dekade terakhir. Setidaknya delapan rak es besar di sekitar semenanjung telah luluh.

David Vaughan dari Survei Antartika Inggris berada di semenanjung sekarang, mengawasi Lapisan Es Wilkins. Dulunya lebih besar dari Connecticut tetapi segera bisa sepenuhnya hilang. “Kami mendarat di rak es hanya dua hari yang lalu – sepotong es tampak tipis – dan itu tampaknya tergantung pada kulit giginya,” kata Vaughan. Itu bisa runtuh kapan saja dalam beberapa minggu ke depan, katanya. “Tidak semua Wilkins akan menghilang dalam semalam tetapi sebagian besar dari itu bisa,” kata Vaughan. Lapisan es ini sudah mengapung di lautan, jadi ketika mencair ia tidak akan menaikkan permukaan laut. Tetapi ini adalah pengingat yang kuat bahwa perubahan dapat terjadi dengan cepat – dan secara dramatis – di negeri es ini.