Bungkusan salju di Pegunungan Rocky secara bertahap menipis di sebagian besar abad yang lalu, dan sebuah penelitian baru menghubungkannya dengan pemanasan global. Tahun ini adalah pengecualian – hujan salju lebat di seluruh Rockies musim dingin ini telah menyebabkan banyak banjir dan sakit kepala pengelolaan air di hilir. Namun jika dilihat jauh-jauh, tren salju semakin berkurang. Dan snowpack di Rockies tidak hanya menarik bagi pemain ski dan mobil salju. “Lebih dari 70 juta orang bergantung pada air ini,” kata Greg Pederson dari US Geological Survey di Bozeman, Mont. “Air ini memberi makan Sungai Columbia, Missouri, dan Colorado bagian atas, serta Rio Grande.”

Para manajer air telah memperhatikan dalam beberapa dekade terakhir bahwa salju rata-rata semakin tipis di Rockies. Pederson bertanya-tanya apakah itu hanya variasi alami atau jika perubahan iklim berarti ini adalah tren yang akan berlanjut. “Lima puluh hingga 100 tahun rekor, dalam banyak kasus, dibandingkan dengan sisa sejarah Bumi, interval waktu yang cukup singkat,” katanya. “Jadi kami ingin tahu bagaimana, selama 500 hingga 1.000 tahun terakhir, paket salju mungkin telah berubah.”

Jelas orang-orang tidak di luar sana melakukan pengukuran salju secara teratur di Rockies ratusan tahun yang lalu. Jadi Pederson dan rekan-rekannya beralih ke catatan alami kedalaman salju: cincin pohon. Mereka menggunakannya dalam dua cara. Mereka pertama-tama memandang pohon-pohon di seluruh Barat yang memiliki cincin-cincin lemak selama tahun-tahun basah, menandakan kepingan salju tinggi, dan cincin-cincin kurus selama tahun-tahun kering dengan salju tipis. Mereka juga melihat pohon-pohon yang tinggi di pegunungan dan sebenarnya terhambat oleh paket salju tambahan karena mereka tidak mulai tumbuh setiap musim semi sampai salju yang menutupi mereka mencair.

Melihat ke belakang melalui berabad-abad cincin pohon, Pederson dan rekan-rekannya sekarang dapat menempatkan snowpack dekade terakhir dalam konteks sejarah. “Abad ke-20, di seberang Rockies utara, terlihat cukup rendah, rata-rata, dibandingkan dengan jumlah salju yang ada di sana selama milenium terakhir,” kata Pederson. Hasil kelompoknya diterbitkan dalam edisi terbaru majalah Science. Bagian dari alasan berkurangnya lapisan salju adalah tren pemanasan global baru-baru ini. Dia bisa melihat sidik jari itu di data. Temperatur yang lebih tinggi berarti bahwa curah hujan di pegunungan semakin turun sebagai hujan daripada salju. Dan bahkan ketika salju turun seperti salju, ia tidak bertahan selama itu.

“Setelah kita mendapatkan pengiriman salju, kita seringkali melihat massa udara yang lebih hangat masuk sesudahnya,” katanya. “Jadi, meskipun salju turun, semuanya lebih hangat, jadi cenderung mencair lebih cepat begitu salju dikirim.” Waktu pencairan itu sangat penting di Barat. Satwa liar, petani, dan siapa pun yang haus mengandalkan kantong salju untuk meleleh secara bertahap melalui musim semi dan memasuki musim panas untuk menyediakan pasokan air yang stabil. Itu tampaknya akan mengering lebih cepat dan lebih cepat dalam beberapa dekade mendatang. “Kita harus mulai melihat bagaimana kita akan melewati musim panas yang berpotensi lebih hangat dan lebih kering di masa depan, tanpa rekening bank gratis dari paket salju,” kata Pederson. Padahal, situasinya bisa menyebabkan kekeringan. Itu benar tidak hanya di AS barat daya, di mana pengelola air sudah mulai bersiap untuk yang terburuk, tetapi juga lebih jauh ke utara. Kekeringan tidak selalu disebabkan oleh kurangnya curah hujan.

“Di sini, di AS barat, tempat kami sangat bergantung pada pencairan salju untuk pasokan air musim panas, apa pun yang berdampak pada kantong salju juga dapat menyebabkan kekeringan,” kata Phil Mote, seorang ilmuwan iklim di Oregon State University. “Dan apa yang tulisan ini tunjukkan adalah pemanasan abad ke-20 dan seterusnya sudah mempengaruhi dan akan sangat mempengaruhi frekuensi kekeringan di Barat, hanya dengan meringkuk di kantong salju.” Dia menemukan laporan baru persuasif dalam kaitannya dengan pemanasan global. “Agak ironis membicarakan ini tahun ini, ketika Sungai Columbia sedang dalam tahap banjir di Portland,” kata Mote. Tapi itu menggarisbawahi fakta bahwa Anda tidak dapat menilai iklim dengan satu tahun, atau bahkan beberapa dekade. Itu sebabnya penelitian terbaru menoleh ke belakang ratusan tahun yang lalu untuk menunjukkan bahwa apa yang terjadi hari ini benar-benar merupakan penyimpangan dari variasi alami.