Ketika para ilmuwan menghitung pembacaan suhu dari seluruh dunia bulan lalu, inilah yang mereka temukan: “Juli, 2016 adalah bulan terhangat yang kami amati dalam periode catatan kami yang berasal dari tahun 1880,” kata Jake Crouch, seorang ilmuwan iklim di National Oceanic and Atmospheric Administration. Dan Juli bukanlah kejadian yang aneh, katanya. 10 tahun terakhir telah melihat banyak catatan suhu tinggi. Catatan suhu untuk bulan Juli adalah rata-rata untuk planet ini, Crouch menjelaskan. Beberapa tempat sedikit lebih dingin dari biasanya – Siberia, misalnya. Tetapi tempat-tempat lain sangat panas.

“Suhu di Kuwait pada 22 Juli mencapai 126,5 derajat Fahrenheit menurut pengamatan yang dilakukan oleh Angkatan Udara Amerika Serikat,” kata Crouch. Suhu rata-rata Juli hanya sedikit lebih tinggi dari rekor sebelumnya, tetapi lompatan besar dari apa yang khas pada abad ke-20. Dan AS mendesis, pada umumnya, bersama dengan seluruh dunia. “Kita bisa melihat bahwa hampir seluruh AS yang berdekatan lebih hangat daripada rata-rata untuk 2016 sejauh ini,” kata Crouch, “dengan banyak kehangatan yang terletak di tingkat utara dan Barat.” Para ilmuwan di NOAA dan NASA sepakat bahwa perubahan iklim hanyalah bagian dari alasan terjadinya panas ekstra. Sebagian besar dunia juga mengalami El Nino tahun ini – pola cuaca sesekali yang dimulai di Pasifik dan menyebarkan udara hangat ke sebagian besar dunia.

Namun kontribusi El Nino terhadap panas tahun ini sudah cukup banyak pada bulan Juni, dan panas yang tinggi tidak berkurang. Crouch mengatakan data cuaca memprediksi suhu rekor terus. Tahun ini, katanya, “sangat mungkin menjadi tahun terhangat yang tercatat bagi dunia.” Semua panas itu memperburuk kekeringan di California dan Barat Daya. Ilmuwan NOAA juga mencatat bahwa sebagian wilayah Timur Laut kini menderita kekeringan yang serius. Kondisi kering telah menyebabkan musim kebakaran yang sibuk di Barat, dengan waktu puncak untuk kebakaran Barat – September – masih akan datang. Dan bahkan tanpa api, suhu tinggi mengeluarkan uap air dari tanah, dan itu merusak dan membunuh pohon-pohon di Barat. Tetapi tidak ada tempat yang memasak seperti Kutub Utara, yang telah memanas dua kali lipat laju seluruh dunia. Walt Meier, dari Pusat Penerbangan Luar Angkasa Goddard NASA di Maryland, mengatakan kondisi di Kutub Utara telah berubah secara drastis selama 20 tahun terakhir – terutama es laut.

“Ini mencair lebih awal,” kata Meier. “Esnya lebih tipis, jadi lebih banyak didorong oleh angin. Itu lebih pecah. Dulu lebih dari selembar es besar, dan sekarang [kita melihat] bongkahan es.” Ini seperti pergi dari “es batu besar,” katanya, menjadi “es yang dihancurkan.” Es Kutub Utara tahun ini telah menyusut hampir sebanyak yang terjadi pada tahun 2012 – tahun yang melihat pencairan paling parah hingga saat ini. Ini memiliki konsekuensi serius. Tanpa es laut di musim panas untuk memantulkan sinar matahari kembali ke luar angkasa, para ilmuwan menjelaskan, Samudra Arktik memanas. Itu mencairkan lebih banyak es, dalam lingkaran pemanasan dan leleh yang memakannya sendiri.

Ahli kelautan mengatakan tidak akan lama sebelum Bumi mengalami Samudra Arktik bebas es di musim panas – itu bisa terjadi dalam kehidupan kita. Dan itu bisa memengaruhi cara arus sirkulasi air di sekitar Samudra Atlantik. Proses sirkulasi termohalin yang membawa air hangat dari Atlantik Selatan ke utara, dan mentransfer air dingin ke selatan, dipengaruhi oleh seberapa banyak es laut yang bertemu di garis lintang tinggi. Sirkulasi itulah yang membuat Eropa utara lebih hangat dari sebelumnya. Dan Arktik yang lebih hangat juga memengaruhi atmosfer Bumi dengan cara yang memengaruhi cuaca Amerika Serikat. “Ada bukti yang muncul bahwa pemanasan di Arktik terkait dengan hilangnya es laut [serta pemanasan atmosfer] menyebabkan aliran jet yang lebih kencang, lebih kencang,” kata Meier. Itulah aliran jet yang membawa udara dan uap air dari wilayah Pasifik ke AS. Arktik yang lebih hangat membuat jalur aliran jet kurang dapat diprediksi.