Perubahan iklim pada dasarnya tidak dapat dibalikkan, menurut sebuah studi ilmiah baru yang serius. Ketika emisi karbon dioksida terus meningkat, dunia akan mengalami lebih banyak gangguan lingkungan jangka panjang. Kerusakan akan tetap ada bahkan ketika, dan jika, emisi dikendalikan, kata penulis studi Susan Solomon, yang merupakan salah satu ilmuwan iklim terkemuka dunia. “Kita terbiasa memikirkan masalah polusi sebagai hal yang bisa kita perbaiki,” kata Solomon. “Smog, kita hanya mengurangi dan semuanya akan lebih baik nanti. Atau kabut, kau tahu, itu akan hilang dengan cepat.”

Itulah yang terjadi pada beberapa gas yang berkontribusi terhadap perubahan iklim, seperti metana dan dinitrogen oksida. Tetapi seperti yang disarankan Solomon dan rekannya dalam sebuah studi baru yang diterbitkan dalam Prosiding National Academy of Sciences, itu tidak benar untuk gas rumah kaca yang paling berlimpah: karbon dioksida. Mematikan emisi karbon dioksida tidak akan menghentikan pemanasan global. “Orang-orang telah membayangkan bahwa jika kita berhenti mengeluarkan karbon dioksida maka iklim akan kembali normal dalam 100 tahun atau 200 tahun. Apa yang kami tunjukkan di sini adalah tidak benar. Pada dasarnya perubahan yang tidak dapat dibalikkan itu akan berlangsung selama lebih dari seribu tahun, “kata Salomo.

Ini karena lautan saat ini menyerap banyak panas berlebih di planet ini – dan banyak karbon dioksida yang ditaruh di udara. Karbon dioksida dan panas pada akhirnya akan mulai keluar dari lautan. Dan itu akan berlangsung selama ratusan tahun. Solomon adalah seorang ilmuwan dengan Administrasi Kelautan dan Atmosfer Nasional. Penelitian barunya mengamati konsekuensi dari efek jangka panjang ini dalam hal kenaikan permukaan laut dan kekeringan. Jika kita melanjutkan bisnis seperti biasa bahkan untuk beberapa dekade lagi, katanya, emisi itu bisa cukup untuk menciptakan kondisi mangkuk debu permanen di AS Barat Daya dan di sekitar Mediterania.

“Kenaikan permukaan laut adalah hal yang jauh lebih lambat, jadi itu akan memakan waktu lama untuk terjadi, tetapi kita akan menguncinya, berdasarkan tingkat puncak [karbon dioksida] yang kita capai di abad ini,” kata Solomon. Gagasan bahwa perubahan tidak akan dapat diubah memiliki konsekuensi untuk bagaimana kita harus menghadapi perubahan iklim. Termostat global tidak dapat dimatikan dengan cepat setelah dinaikkan, jadi para ilmuwan mengatakan kita perlu melanjutkan dengan lebih hati-hati sekarang. “Ini semua … perubahan yang mulai terjadi setidaknya dalam sedikit cara,” kata Michael Oppenheimer dari Universitas Princeton. “Jadi pertanyaannya adalah, di mana kita menghentikannya, kapan semua ini menjadi berbahaya?”

Jawabannya, katanya, lebih cepat daripada lambat. Para ilmuwan telah berusaha memberi nasihat kepada para politisi tentang menemukan tingkat karbon dioksida yang dapat diterima di atmosfer. Studi baru menunjukkan bahwa lebih penting untuk membidik rendah. Jika kami melakukan overshoot, kerusakan tidak dapat dengan mudah diurungkan. Oppenheimer merasa lebih mendesak daripada sebelumnya untuk menghadapi perubahan iklim, tetapi dia mengatakan bahwa pada akhirnya, menetapkan batas yang dapat diterima untuk karbon dioksida adalah panggilan penilaian.

“Itu benar-benar keputusan politik karena ada lebih banyak masalah dari sekedar sains. Ini masalah apa yang dikatakan sains, ditambah apa yang layak secara politis, ditambah apa yang masuk akal secara ekonomi untuk dilakukan,” kata Oppenheimer. Namun terlepas dari prognosis yang suram ini, Salomo mengatakan ini bukan saatnya untuk menyatakan masalah itu sia-sia dan menyerah. “Saya kira jika itu tidak dapat diubah, bagi saya sepertinya semakin banyak alasan Anda mungkin ingin melakukan sesuatu tentang itu,” katanya. “Karena melakukan sesuatu yang kamu tidak bisa mundur sepertinya bagiku langkah yang kamu ingin mengambil bahkan lebih hati-hati dari sesuatu yang kamu pikir kamu bisa membalikkan.”