Anak poster saat ini untuk pemanasan global adalah beruang kutub, duduk di gunung es yang mencair. Beberapa pejabat kesehatan berpendapat bahwa simbol tersebut seharusnya, sebagai seorang anak. Itu karena ilmu pengetahuan yang muncul menunjukkan bahwa orang merespons lebih baik terhadap peringatan tentang perubahan iklim ketika itu digambarkan sebagai masalah kesehatan daripada sebagai masalah lingkungan. Epidemiolog George Luber di Pusat Pengendalian dan Pencegahan Penyakit mengatakan risiko paling nyata dari pemanasan dunia adalah panas yang mematikan. Gelombang panas mematikan yang melanda Chicago pada 1995 membuat banyak orang sadar betapa buruknya suhu tinggi yang berkelanjutan. Sekitar 750 orang meninggal akibat panas di Chicago, “dan itu diperkuat oleh gelombang panas Eropa tahun 2003, di mana kami memiliki lebih dari 70.000 kematian berlebih yang disebabkan oleh gelombang panas,” katanya.

Saat ini, tugas Luber di CDC adalah menangani masalah kesehatan terkait perubahan iklim . Dan gelombang panas hanyalah bagian dari portofolionya. Udara panas menyebabkan lebih banyak kabut asap, yang pada gilirannya menyebabkan lebih banyak asma. Yang juga termasuk dalam daftar teratas adalah badai yang mematikan, yang cenderung menjadi lebih kuat ketika dunia menghangat. Penyakit menular juga dapat meningkatkan jangkauannya seiring perubahan iklim. “Ini adalah topik baru untuk kesehatan masyarakat,” kata Luber. “Ini muncul sebagian besar sebagai akibat bukti ilmiah tentang perubahan iklim telah berevolusi ke titik bahwa kesehatan masyarakat merasa percaya diri terlibat dalam sains – bahwa ini adalah ancaman yang kredibel.”

Dan pejabat kesehatan adalah pembawa pesan dengan kredibilitas khusus. Mereka lebih dipercaya daripada politisi, jurnalis, aktivis lingkungan, dan suara-suara lain yang banyak didengar tentang topik ini. Luber dan rekan-rekannya mungkin tidak mengarungi isu kontroversial tentang peran yang dimainkan manusia dalam menghangatkan planet ini, “tetapi ketika kami menunjukkan bukti bahwa perubahan iklim benar-benar memengaruhi kesehatan mereka, orang-orang menjadi sangat peduli dan percaya bahwa itu seharusnya ditangani. ”

Dalam beberapa tahun terakhir, para ilmuwan sosial telah mengeksplorasi masalah ini. Matthew Nisbet , seorang associate professor di School of Communication di American University, dan rekannya telah menemukan bahwa orang-orang yang acuh tak acuh, atau bahkan bermusuhan, terhadap perubahan iklim lebih reseptif terhadap masalah ini ketika berbicara tentang masalah kesehatan. Ini jauh lebih menarik daripada ketika dibingkai sebagai masalah lingkungan – atau sebagai masalah keamanan nasional. “Ini tidak hanya mengarah pada respons yang melibatkan emosi di antara banyak orang Amerika, tetapi juga membantu untuk melokalisasi masalah bagi orang-orang dan memandang masalah tersebut sebagai hal yang lebih relevan secara pribadi,” kata Nisbet.

Ini beresonansi dengan kaum konservatif dan liberal, dan bahkan di antara segmen publik yang luas yang tidak berpikir tentang perubahan iklim. Segmen populasi yang disebut “menemukan kerangka kesehatan masyarakat tentang perubahan iklim yang paling menarik dan paling menarik secara emosional,” kata Nisbet. Dia berpikir temuan ini dapat mendefinisikan kesamaan, pada masalah yang telah menjadi sangat terpolitisasi dan terpolarisasi. “Gagasan melindungi orang, terutama yang tidak bersalah, dari bahaya, dan merawat yang tidak bersalah, adalah nilai yang secara luas dipegang di seluruh spektrum politik,” katanya. Tetapi George Marshall, di Jaringan Informasi Penjangkauan Iklim di Oxford, Inggris, memiliki keraguannya. Nirlaba-nya juga telah mencoba mencari cara bagaimana membangun konsensus publik tentang masalah ini.

“Seluruh masalah perubahan iklim sekarang sangat dipolitisasi dan sangat diperebutkan, jika Anda salah dalam hal apa pun, jika Anda membuat klaim yang tidak dapat berdiri, itu menjadi amunisi dalam pertempuran budaya yang intens ini yang kami punya, “kata Marshall. Sebagai contoh, beberapa orang telah tergoda untuk menarik hubungan antara wabah besar penyakit Nil Barat tahun ini dan perubahan iklim. Tetapi kaitannya tidak secara langsung , katakanlah hubungan antara merokok dan kanker paru-paru. Para ilmuwan akan memberi tahu Anda bahwa kondisi yang lebih hangat mendukung West Nile, tetapi sulit untuk menentukan wabah spesifik pada perubahan iklim, seperti halnya sulit untuk menyalahkan perubahan iklim untuk setiap badai yang diberikan.

Dan Marshall mengatakan kekhawatiran tentang penyakit tidak selalu memotivasi orang untuk mengambil tindakan terhadap perubahan iklim. “Ada bahaya nyata, orang hanya akan memegang telinganya dan berkata, ‘Saya tidak ingin mendengar ini! Saya tidak ingin mendengar akan ada lebih banyak malaria, akan ada lebih banyak virus West Nile, atau ozon yang lebih buruk atau akan ada lebih banyak asma, ‘atau hubungan apa pun yang mungkin dapat Anda lakukan untuk perubahan iklim. ” Dia mengatakan orang akan menanggapi ide-ide yang membantu mereka secara pribadi, membantu keluarga mereka, dan membantu komunitas mereka. Dan jelas ada peran untuk berbicara tentang kesehatan dan perubahan iklim dalam konteks itu.

“Namun, apa yang kita ketahui, jika Anda melangkah lebih jauh dan berkata, ‘Hei, adalah tanggung jawab semua orang untuk menyerah dan mengurangi kepentingan menyelamatkan planet ini,’ maka Anda benar-benar dalam kesulitan.” Dia mengatakan untuk melihat apa yang terjadi selama Konvensi Nasional Partai Republik. Calon presiden Mitt Romney mendapat tawa yang baik dari hadirin ketika dia menyatakan, “Presiden Obama berjanji untuk mulai memperlambat kebangkitan lautan dan untuk menyembuhkan planet ini.”