Seperti banyak dunia menandai Hari Bumi minggu ini, Badan Perlindungan Lingkungan melaporkan bahwa polusi udara telah menurun secara dramatis selama 20 tahun terakhir. Kedengarannya seperti berita baik, tetapi penulis sains Eli Kintisch berpendapat bahwa ada kelemahan yang mengejutkan: Udara yang lebih bersih sebenarnya dapat mengintensifkan pemanasan global. “Jika kita terus mengurangi asap yang keluar dari cerobong asap industri, peningkatan pemanasan global bisa sangat besar,” tulis Kintisch dalam sebuah opini di Los Angeles Times .

Kintisch tidak berbicara tentang gas rumah kaca seperti karbon dioksida; dia berbicara tentang jenis polutan lain yang kita tempatkan di langit – “seperti aerosol dari kaleng semprot,” katanya pada Guy Raz, NPR. “Ternyata partikel-partikel itu memiliki efek mendalam pada menjaga suhu planet.” Gas rumah kaca dan polutan aerosol bekerja berlawanan dengan iklim Bumi, Kintisch menjelaskan. “Gas rumah kaca menghangatkan planet ketika mereka dipancarkan, karena mereka menyerap panas yang dipantulkan dari tanah – efek rumah kaca. Namun, aerosol ini melakukan yang sebaliknya. Mereka memblokir sinar matahari, mereka membuat awan lebih reflektif – dan oleh melakukan itu, mereka benar-benar mendinginkan planet ini.

Beberapa ilmuwan, katanya, yakin bahwa ini terkait dengan pemanasan global, tetapi mereka tidak tahu seberapa besar pengaruhnya. “Itu hal yang menakutkan, karena jika itu adalah efek pendinginan yang besar, itu berarti bahwa kita sebenarnya telah menghangatkan planet ini lebih dari yang kita tahu,” kata Kintisch. “Ketika kita mengambil topeng pendingin yang tak terduga itu, kita akan menghadapi lebih banyak pemanasan global daripada yang kita harapkan. “Namun, jika pendinginan aerosol kurang dari yang kita khawatirkan, maka itu tidak akan menjadi masalah besar seperti kita membersihkan udara kita, meskipun itu masih akan berpengaruh.”

Solusinya, tentu saja, tidak berhenti memotong polusi udara. “Kita harus terus melakukan itu, karena polutan ini berkontribusi pada asma, mereka berkontribusi pada penyakit pernapasan, mereka menyebabkan semua jenis masalah kesehatan, dan mereka membuat lingkungan kita kotor,” katanya. “Tapi ada beragam jawaban yang lebih canggih dari sekadar terus mencemari.” Salah satu jawaban itu cukup radikal: menyuntikkan polutan baru ke stratosfer sementara kami terus membersihkan emisi kami. Ini adalah salah satu teori “geoengineering” yang dieksplorasi Kintisch dalam buku barunya, Hack the Planet .

Kedengarannya bertentangan, tetapi ide itu sebenarnya didasarkan pada pencemar alam – gunung berapi. Kintisch menunjukkan bahwa hampir 20 tahun sebelum letusan Eyjafjallajokull di Islandia menutup lalu lintas udara di seluruh Eropa, gunung berapi yang jauh lebih besar di Filipina mempengaruhi iklim di wilayah yang jauh lebih luas. “Pada tahun 1991, ketika Gunung Pinatubo meletus, ia menempatkan berton-ton belerang ke stratosfer,” katanya. “Aerosol belerang itu mendinginkan planet ini.”

Jadi, jika kita mendapati diri kita dalam krisis iklim di mana lautan naik dengan cepat dan daerah pesisir banjir, beberapa ilmuwan berpikir “kita bisa meniru efek pendinginan dari gunung berapi alami dan membuat gunung berapi buatan manusia dengan meletakkan senjata kita sendiri, pada dasarnya, di atmosfer atas, “kata Kintisch. “Tidak jelas apakah kita akan bisa merespons dan benar-benar menghentikan situasi lapisan es yang hancur,” ia memperingatkan. “Namun, beberapa ilmuwan berpikir kita mendekati skenario terburuk sekarang.”