Sekitar 3.000 robot ilmiah yang menghiasi lautan telah mengirimkan pesan yang membingungkan. Instrumen penyelaman ini menunjukkan bahwa samudera belum menghangat sama sekali selama empat atau lima tahun terakhir. Itu bisa berarti pemanasan global sudah cukup. Atau itu bisa berarti para ilmuwan tidak cukup memahami apa yang dikatakan robot mereka kepada mereka. Ini membingungkan sebagian karena di sini di permukaan bumi, tahun-tahun sejak 2003 telah menjadi beberapa yang terpanas dalam catatan. Tetapi Josh Willis di Jet Propulsion Laboratory NASA mengatakan lautan adalah yang paling penting dalam pemanasan global.

Faktanya, 80 hingga 90 persen pemanasan global melibatkan pemanasan air laut. Mereka menahan lebih banyak panas daripada yang bisa atmosfer. Jadi Willis telah mempelajari lautan dengan armada instrumen robot yang disebut sistem Argo. Pelampung bisa menyelam 3.000 kaki ke bawah dan mengukur suhu laut. Sejak sistem ini sepenuhnya digunakan pada tahun 2003, ia tidak mencatat pemanasan di lautan global. “Ada pendinginan yang sangat sedikit, tetapi tidak ada yang benar-benar signifikan,” kata Willis. Jadi penumpukan panas di Bumi mungkin berada pada waktu singkat. “Pemanasan global tidak berarti setiap tahun akan lebih hangat daripada yang terakhir. Dan mungkin kita berada dalam periode pemanasan yang kurang cepat.”

Dalam beberapa tahun terakhir, panas sebenarnya telah mengalir keluar dari laut dan ke udara. Ini adalah fitur dari fenomena cuaca yang dikenal sebagai El Nino. Jadi memang mungkin udaranya menghangat tetapi samudra tidak. Tetapi mungkin juga terjadi sesuatu yang lebih misterius.

Itu menjadi jelas ketika Anda mempertimbangkan apa yang terjadi pada permukaan laut global. Permukaan laut naik ketika lautan menjadi hangat karena air yang lebih hangat mengembang. Ini menyumbang sekitar setengah dari kenaikan permukaan laut global. Jadi dengan lautan yang tidak memanas, Anda akan berharap untuk melihat lebih sedikit kenaikan permukaan laut. Sebaliknya, permukaan laut naik sekitar setengah inci dalam empat tahun terakhir. Itu banyak. Willis mengatakan sebagian dari air ini tampaknya berasal dari peningkatan baru-baru ini dalam tingkat pencairan gletser di Greenland dan Antartika.

“Tapi sebenarnya ada sedikit misteri. Kami tidak bisa menjelaskan semua kenaikan permukaan laut yang kami lihat selama tiga atau empat tahun terakhir,” katanya. Satu kemungkinan adalah bahwa laut telah, pada kenyataannya, menghangat dan berkembang – dan para ilmuwan entah bagaimana salah mengartikan data dari pelampung selam. Tetapi jika robot akuatik benar-benar menceritakan kisah yang benar, itu menimbulkan pertanyaan baru: Di mana semua panas ekstra terjadi? Kevin Trenberth di Pusat Nasional untuk Penelitian Atmosfer mengatakan mungkin kembali ke luar angkasa. Bumi memiliki sejumlah termostat alami, termasuk awan, yang dapat memerangkap panas dan menaikkan suhu, atau memantulkan sinar matahari dan membantu mendinginkan planet ini.

“Sayangnya, kami tidak memiliki pelacakan awan yang memadai untuk menentukan dengan tepat peran apa yang telah mereka mainkan selama periode ini,” kata Trenberth. Mungkin juga sebagian dari panasnya telah masuk lebih dalam ke lautan, katanya. Atau mungkin para ilmuwan perlu mengoreksi fitur lain dari planet yang tidak mereka ketahui. Namun, ini saat yang menyenangkan, dengan semua data baru ini tentang suhu laut global, permukaan laut, dan fitur iklim lainnya. “Saya menduga bahwa kita akan dapat menyatukan ini dengan sedikit lebih banyak perspektif dan analisis lebih lanjut,” kata Trenberth. “Tapi yang dilakukan adalah menyoroti beberapa masalah dan mengirim orang kembali ke papan gambar.” Trenberth dan Willis setuju bahwa beberapa tahun yang ringan tidak berpengaruh pada tren jangka panjang pemanasan global. Tetapi mereka mengatakan masih ada hal-hal yang perlu dipelajari tentang bagaimana planet kita mengatasi panas.