Karbon dioksida adalah gas yang paling sering kita kaitkan dengan pemanasan global, tetapi gas metana juga memainkan peran penting. Karena alasan yang tidak dipahami dengan baik, gas metana berhenti meningkat di atmosfer pada 1990-an. Tetapi sekarang tampaknya sekali lagi sedang meningkat. Para ilmuwan berusaha memahami mengapa – dan apa yang harus dilakukan tentang itu.

Gas metana berasal dari berbagai sumber termasuk lahan basah, sawah, perut sapi, tambang batu bara, tempat pembuangan sampah, dan bahkan rayap. Drew Shindell, di Goddard Institute NASA di New York, mengatakan, “Sudah naik 150 persen sejak periode pra-industri. Jadi itu peningkatan yang sangat besar. Sebaliknya, CO2 telah naik sekitar 30 persen.” Molekul untuk molekul, metana jauh lebih efektif daripada karbon dioksida dalam memerangkap panas di atmosfer. Dan itu hanya sebagian dari masalah.

“Metana jauh lebih rumit setelah masuk ke atmosfer daripada karbon dioksida,” kata Shindell, “dan itu karena ia bereaksi dengan banyak bahan kimia penting yang berbeda.” Sebagai contoh, metana di atmosfer juga menciptakan ozon di permukaan tanah. Dan ozon tidak hanya buruk bagi kesehatan manusia; itu juga berkontribusi terhadap pemanasan global. Shindell baru-baru ini menjumlahkan semua efek dari emisi metana dan menyadari bahwa efek pemanasan lebih dari 60 persen dari karbon dioksida. “Jadi itu memberitahumu bahwa metana adalah pemain yang cukup besar.” Metana di atmosfer naik pada 1990-an, sehingga tampaknya upaya untuk mengendalikan emisi industri menjaga masalah gas ini tetap terkendali. Namun sejak 2007, tingkat metana telah meningkat lagi.

Sebuah studi yang diterbitkan minggu lalu di majalah Science menunjukkan bahwa setidaknya sebagian dari peningkatan ini berasal dari lahan basah yang luas di Kanada, Rusia, dan Arktik. Metana di lahan basah berasal dari bakteri alami. Tetapi penulis studi Paul Palmer di University of Edinburgh mengatakan bakteri memproduksi lebih banyak metana karena suhunya meningkat. “Semakin tinggi suhunya, semakin efisien mereka memproduksi metana,” katanya. Jadi pemanasan global menyebabkan lahan basah ini menghasilkan lebih banyak metana. Dan metana menyebabkan lebih banyak pemanasan global.

“Ini benar-benar menunjukkan fakta bahwa kita memiliki lingkaran setan dalam sistem iklim. Dan kita melihatnya sekarang.” Ini belum sampai ke tahap di mana itu adalah efek pemanasan yang tidak terkendali, kata Palmer. Tetapi para ilmuwan iklim khawatir bahwa kita bisa mencapai titik kritis itu. Tidak ada cara yang jelas untuk mengendalikan metana dari lahan basah alami selain untuk mencegahnya menjadi terlalu panas. Tetapi setidaknya setengah dari emisi metana berasal dari aktivitas manusia, mulai dari pemeliharaan ternak dan eksplorasi gas alam hingga penambangan batubara.

Karena metana adalah bahan utama gas alam, upaya untuk menangkapnya sebenarnya dapat membayar sendiri. Anda menggunakan gas untuk energi. Dan Shindell mengatakan ada manfaat lain dari mengendalikan metana. Metana berkontribusi terhadap ozon, yang membuat masyarakat kehilangan uang karena efeknya terhadap kesehatan manusia, dan ozon juga merusak tanaman. “Jadi, jika Anda memperhitungkan semua ekonomi, semua keuntungan yang Anda dapatkan melalui manfaat mengendalikan metana yang bahkan tidak berhubungan dengan iklim, Anda menemukan bahwa banyak pengurangan yang Anda dapat lakukan sebenarnya membayar untuk diri mereka sendiri,” kata Shindell. Meski begitu, sekarang ada sedikit usaha untuk mengendalikan metana. Mohamed El-Ashry di United Nations Foundation mengatakan sebagian alasannya adalah ketakutan oleh pemerintah dan pendukung bahwa menyerang metana akan menjadi gangguan yang berbahaya. “Orang-orang khawatir mengalihkan perhatian dari karbon dioksida,” katanya. “Tapi itu seharusnya tidak menjadi masalah sama sekali.”