Cod dulunya begitu banyak di New England sehingga menurut legenda Anda bisa berjalan melintasi perairan setempat dengan menginjak punggung ikan. Namun, sekarang, spesies lezat ini berada dalam kesulitan di sana sehingga penangkapan ikan kod hampir ditutup. Dan para ilmuwan mengatakan sepertinya pemanasan cepat di Teluk Maine menjelaskan mengapa upaya regulator baru-baru ini untuk membantu ikan kod sambil membiarkan penangkapan ikan gagal. “Tahun demi tahun, ketika mereka melihat populasi, mereka menyadari bahwa ada lebih sedikit cod daripada yang mereka perkirakan,” kata Andrew Pershing , seorang ahli kelautan di Gulf of Maine Research Institute. “Mereka berpikir bahwa mereka harus membangun kembali, tetapi mereka sebenarnya menurun.”

Pada saat yang sama cod secara misterius gagal untuk pulih, katanya, hal-hal aneh terjadi di pantai Maine. Orang-orang menemukan kuda laut, yang hampir tidak pernah pergi sejauh itu ke utara. “Kami memiliki cumi-cumi yang biasanya tidak kami temukan di sini,” kenang Pershing, “kami memiliki spesies seperti ikan bass laut hitam yang biasanya ditemukan di sekitar Long Island yang nongkrong di perangkap lobster di sini di Maine.” Keanehan ini terjadi karena Teluk Maine memanas. Dalam jurnal Science , Pershing dan rekan-rekannya mengatakan pemanasan itu juga menyakiti ikan cod – dan manajer tidak memperhitungkannya ketika menetapkan kuota penangkapan ikan mereka. Itu berarti bahkan jika orang tidak melebihi kuota mereka, terlalu banyak cod diambil.

“Dalam tahun-tahun yang benar-benar hangat, setiap ikan kod betina menghasilkan lebih sedikit bayi dari yang kita harapkan, dan kami juga melihat bahwa ikan muda lebih kecil kemungkinannya untuk bertahan hidup dan menjadi dewasa,” kata Pershing. Ekosistem di seluruh dunia sedang memanas karena perubahan iklim global, kata Pershing, tetapi Teluk Maine berada di depan kurva. Selama dekade terakhir, ia menghangat lebih cepat dari 99,9 persen lautan global. “Itu terjadi begitu cepat sehingga orang-orang yang mengelola perikanan yang sangat penting ini tidak dapat mengikuti perubahan,” katanya.

Sementara manajer perikanan cenderung membuat keputusan berdasarkan pengalaman masa lalu, ia berpikir bahwa tidak akan memotongnya ketika lingkungan berubah dengan cara yang benar-benar tidak biasa. Patrick Sullivan , pakar manajemen perikanan di Cornell University, mengatakan sulit untuk mengatakan pelajaran apa yang harus diambil manajer dari pengalaman ini dengan cod. “Tantangannya, tentu saja, adalah apakah kita harus mengetahui hal ini, apakah kita akan mengetahui hal ini? Dan dalam hal ini sulit untuk mengatakan bahwa kita sebenarnya harus melakukan sesuatu yang berbeda di sini,” kata Sullivan. Dia mengatakan itu bukan pekerjaan mudah untuk memprediksi bagaimana suatu lingkungan akan berubah – atau bagaimana ikan akan bereaksi.

Namun, dia senang bahwa para peneliti yang melakukan penelitian ini mengatakan sepertinya ikan cod akan dapat bertahan di Teluk Maine, meskipun ada tren pemanasan. “Saya benar-benar didorong bahwa, melalui manajemen yang tepat, jika kita memperhitungkan perubahan lingkungan, bahwa stok ini dapat dibangun kembali dalam jumlah waktu yang wajar,” kata Sullivan. Tetapi Pershing mengatakan pembangunan kembali akan terlihat berbeda pada tahun 2020 dari pada tahun 1990. “Bahkan dengan pemanasan terendah yang bisa kita temukan dari model iklim apa pun, kita masih berakhir dengan populasi yang hanya sekitar setengah dari jumlah populasi pada 1990-an,” kata Pershing. “Kita menuju ke Teluk Maine di mana masih ada cod, tetapi di mana akan ada lebih sedikit cod daripada dulu. Mereka akan menjadi bagian yang jauh lebih kecil dari ekosistem ini daripada 20 tahun yang lalu.”