Cara awan menutupi Bumi mungkin berubah karena pemanasan global, menurut sebuah penelitian yang diterbitkan Senin yang menggunakan data satelit untuk melacak pola awan di sekitar dua dekade, dimulai pada 1980-an. Awan di pertengahan garis lintang bergeser ke arah kutub selama periode itu, ketika zona kering subtropis meluas dan puncak awan tertinggi semakin tinggi. Perubahan-perubahan ini diprediksi oleh sebagian besar model iklim dari pemanasan global, meskipun model-model itu tidak setuju pada banyak hal lain yang berkaitan dengan awan, kata Joel Norris , seorang ilmuwan iklim di University of California, San Diego.

“Saya kira yang mengejutkan adalah bahwa banyak kali kita menganggap perubahan iklim sebagai sesuatu yang akan terjadi di masa depan,” kata Norris. “Ini sedang terjadi sekarang. Itu terjadi selama hidupku – itu agak mengejutkan.” Sekitar 70 persen dari planet kita tertutup awan, pada saat tertentu. Pemindah bentuk yang terus bergerak ini tidak mudah dipelajari oleh para ilmuwan. Awan tidak sesederhana yang disarankan sifatnya yang halus. Untuk memahaminya, para ilmuwan harus melacak perilaku tetesan air kecil, serta massa besar awan yang mungkin lebarnya ratusan mil.

Dan pemodel iklim juga harus memperhitungkan fakta bahwa awan dapat memiliki dua efek berbeda pada suhu. “Pada siang hari, jika ada banyak awan hadir, awan tebal, maka itu akan menjaga suhu lebih dingin,” kata Norris, karena awan memantulkan sinar matahari yang masuk kembali ke ruang angkasa. Tapi awan tebal juga bisa bertindak seperti selimut yang menjaga kehangatan Bumi, katanya, “yang merupakan alasan mengapa malam berawan tidak akan sedingin di permukaan seperti malam yang cerah.” Awan telah disebut kartu liar ilmu iklim. Para peneliti berdebat tentang bagaimana sebenarnya pemanasan global akan memengaruhi awan dan sebaliknya.

Sementara satelit cuaca dapat memberi Anda banyak gambar awan, Norris mengatakan satelit ini tidak terlalu bagus untuk mencoba mencari tahu tren jangka panjang. “Kesulitan yang kami miliki adalah bahwa setiap beberapa tahun sebuah satelit baru dipasang dengan instrumen yang berbeda, orbitnya berubah, dan ini semua mengubah seberapa banyak awan yang diukur satelit,” Norris menjelaskan. Jadi dia dan rekan-rekannya baru-baru ini melakukan banyak koreksi yang akan memungkinkan untuk membandingkan pengukuran cloud selama beberapa dekade, mulai tahun 1980-an. Dalam jurnal Nature edisi minggu ini, para peneliti menjelaskan bagaimana temuan mereka sesuai dengan apa yang diharapkan oleh para ilmuwan, berdasarkan model iklim.

Norris mengatakan itu mungkin terjadi terutama karena dua pengaruh – pemanasan global yang diproduksi manusia, dan juga pemulihan dari efek pendinginan dua letusan gunung berapi selama jangka waktu tersebut. Jadi, apakah para peneliti iklim lain akan membeli sejarah awan baru ini? Kevin Trenberth di Pusat Nasional untuk Penelitian Atmosfer di Colorado tidak begitu yakin. “Ini adalah upaya yang sangat baik untuk mencoba dan menangani ini, tetapi saya tidak berpikir itu adalah jawaban terakhir,” kata Trenberth, yang mencatat bahwa kerangka waktu yang dipelajari cukup singkat dan termasuk periode yang sering disebut sebagai global. hiatus pemanasan , dari 1999 hingga 2013.