Perubahan iklim adalah bencana lingkungan yang potensial – tetapi juga berpotensi peluang ekonomi. Presiden Obama membicarakannya dalam istilah ekonomi Selasa ketika dia mendesak Dewan Perwakilan Rakyat untuk mengeluarkan undang-undang yang akan membahas pemanasan global. “Bangsa yang memimpin dalam penciptaan ekonomi energi bersih akan menjadi bangsa yang memimpin ekonomi global abad ke-21,” katanya. “Itulah yang ingin dicapai oleh undang-undang ini. Ini adalah undang-undang yang akan membuka pintu menuju masa depan yang lebih baik bagi bangsa ini. Dan itulah sebabnya saya mendesak anggota Kongres untuk berkumpul dan melewatinya.”

Mempromosikan respons terhadap pemanasan global sebagai peluang ekonomi – alih-alih sebagai masalah polusi yang perlu diselesaikan melalui regulasi – telah lama diperjuangkan oleh sebuah think tank kecil di Oakland, California. The Breakthrough Institute tidak terlihat seperti banyak – hanya beberapa kantor di suite bersama di pusat kota Oakland. Hanya ada lima orang staf. Pada hari baru-baru ini, mereka kalah jumlah dengan panen masuk tujuh lulusan perguruan tinggi baru, yang muncul untuk magang musim panas mereka. Michael Shellenberger, 37, dan Ted Nordhaus, 43, mendirikan Institut Terobosan pada tahun 2002.

Shellenberger memberi tahu para pekerja magang bahwa kelompok-kelompok lingkungan – seperti yang dulu pernah bekerja – menganggap semua itu salah. Dengan mendesak Kongres untuk membuang karbon dioksida sebagai polutan yang perlu dikendalikan, katanya, mereka akan terus berenang melawan arus opini publik. “Kita terjebak dalam paradigma buruk semacam ini untuk menghadapi perubahan iklim, paradigma polusi ini,” katanya, “bukan karena pencinta lingkungan adalah kegagalan, tetapi sebenarnya karena mereka begitu sukses. Undang-undang Air Bersih, Undang-undang Udara Bersih, tutup dan perdagangan pada hujan asam – hal-hal ini bekerja dengan sangat baik. ”

Tetapi mengurangi karbon dioksida adalah cerita yang berbeda. Ini bukan hanya produk sampingan yang mengganggu, seperti sulfur dalam batubara yang berkontribusi terhadap hujan asam. Karbon dioksida tidak bisa dihindari ketika kita membakar batu bara, minyak dan gas alam. Jadi menyingkirkannya berarti menangkapnya dengan biaya besar, atau mengatur bahan bakar fosil menjadi terlupakan. Secara teori, peraturan akan memaksa perusahaan untuk mengembangkan alternatif yang lebih bersih seiring dengan meningkatnya harga polusi karbon. Tapi Shellenberger mengatakan itu tidak akan pernah berhasil. “Kapan terakhir kali manusia memodernisasi sumber energi kita dengan membuat sumber daya yang lebih tua lebih mahal?” dia bertanya pada peserta magang. “Dan, tentu saja, sekarang kamu mungkin tahu bahwa jawabannya tidak pernah.”

Komputer pribadi tidak lepas landas karena ada pajak pada mesin tik, katanya. Dan Internet tidak tumbuh karena pemerintah membuat telegraf lebih mahal. “Jadi, apakah ada cara yang lebih baik untuk melakukan ini? Ya, kami pikir ada. Ini sangat sederhana: Ini adalah bahwa kita perlu membuat energi bersih menjadi murah di seluruh dunia.” China tidak akan pernah berhenti membakar cadangan batubara yang besar kecuali ada sesuatu yang murah untuk menggantikannya, ia berpendapat. Dan Amerika Serikat juga tidak akan berhenti membakar batu bara, katanya. Shellenberger dan Nordhaus berpendapat bahwa cara terbaik untuk mengembangkan teknologi bersih itu adalah dengan meningkatkan sepuluh kali lipat riset energi federal, dan membuat proyek yang mirip dengan misi Apollo ke bulan. Tetapi peningkatan besar-besaran dalam pengeluaran penelitian energi federal bukanlah ide yang populer saat ini.

“Ada gagasan bahwa pemerintah tidak boleh terlibat dalam teknologi, pemerintah seharusnya tidak memilih pemenang dan pecundang,” kata Shellenberger. “Apa yang lucu untuk dikatakan. Rasanya seperti, yah, mengapa tidak? Dan kapan pemerintah Amerika Serikat tidak terlibat dalam memilih pemenang dan pecundang teknologi?” Dia menunjuk industri komputer sebagai hanya satu contoh dari sesuatu yang muncul karena investasi federal yang disengaja.