Sebuah studi baru membantu menjelaskan mengapa planet ini tidak melakukan pemanasan secara dramatis selama dekade terakhir, meskipun gas yang menyebabkan pemanasan global meningkat secara dramatis. Para ilmuwan telah mengidentifikasi fenomena mengejutkan 10 mil di atas kepala kita yang menjelaskan sebagian dari jeda pemanasan yang tak terduga ini. “Orang-orang bertanya kepada saya mengapa dalam dekade terakhir ini, kelihatannya tidak lebih hangat, ketika CO2 terus meningkat, dan pada kenyataannya telah meningkat cukup cepat,” kata Susan Solomon di National Administrasi Kelautan dan Atmosfer di Boulder, Colorado. Jadi, dia mencari jawaban.

Para ilmuwan mengatakan mereka tidak berharap setiap tahun menjadi lebih panas daripada yang sebelumnya karena ada banyak variabilitas alami dalam iklim. Pola laut tropis yang disebut El Nino dan La Nina dapat memiliki efek pemanasan atau pendinginan yang kuat. Matahari bahkan menjadi sedikit lebih terang atau redup. Dan sekarang, Solomon menunjukkan penyebab lain dalam penelitian yang dipublikasikan secara online di majalah Science . Itu ada hubungannya dengan uap yang naik tinggi, di stratosfer. “Ada beberapa perubahan mengejutkan pada uap air stratosfer yang benar-benar memadatkan pukulan hingga sejauh iklim permukaan,” katanya.

Ternyata mulai tahun 2000, lapisan stratosfer yang sempit mengering dengan cepat. Dan air di atmosfer memerangkap panas, seperti kaca di rumah kaca. Jadi lebih sedikit air stratosfer berarti lebih sedikit pemanasan. “Sungguh menakjubkan bahwa stratosfer, yang sejauh ini dihapus dari permukaan, dapat memberikan efek sebesar itu,” kata Solomon. Bahkan, dia menghitung bahwa hilangnya air di stratosfer telah mengimbangi sekitar seperempat dari pemanasan yang seharusnya terjadi.

“Saya cepat-cepat mengatakan itu bukan alasan mengapa ada begitu sedikit pemanasan yang jelas dalam dekade terakhir, tapi saya pikir itu mungkin bagian dari itu.” Solomon memperkirakan bahwa stratosfer itu kering karena ada lebih sedikit badai yang menjulang tinggi di daerah tropis untuk mendorong air ke sana. Andrew Dessler di Texas A&M University mengatakan ini hampir pasti merupakan keadaan sementara. “Ini tidak bisa terus mendinginkan atau mengimbangi karbon dioksida selamanya,” katanya. Untuk satu hal, stratosfer hanya bisa menjadi sangat kering. Untuk yang lain, pola cuaca yang menyebabkan stratosfer mengering pasti akan berubah.

Jadi ini jelas bagian dari variasi jangka pendek dalam iklim. Dessler membandingkannya dengan perputaran pasar saham. “Anda mengalami pasang surut sehari-hari atau bulan-ke-bulan, tetapi ada tren jangka panjang ini, apakah naik atau turun, dan itulah yang benar-benar Anda pedulikan – di pasar saham dan di iklim, “katanya. Namun, sangat berguna untuk mengidentifikasi faktor-faktor yang mendorong naik turunnya jangka pendek. Dengan begitu Anda tidak tertipu dengan berpikir bahwa perubahan sementara sebenarnya adalah bagian dari tren jangka panjang.

“Anda sering bingung dengan apa yang tampak seperti tren, yang mungkin berlangsung lama, tetapi ternyata tidak menjadi tren,” katanya. “Singkatnya, di pasar perumahan, itulah masalahnya. Orang-orang melihatnya naik dan berpikir itu akan naik selamanya, tetapi ternyata tidak.” Tren perubahan iklim jangka panjang sudah jelas. Dekade terakhir adalah yang terhangat sejak pencatatan suhu dimulai (pada kenyataannya, 2009 adalah salah satu tahun terhangat yang pernah tercatat). Dan dekade itu lebih panas dari tahun 1990-an, 1990-an lebih panas dari tahun 1980-an, dan seterusnya. Solomon dari NOAA mengatakan ilmu di balik tren jangka panjang itu dipahami dengan baik. Air di stratosfer tidak mendorong tren itu, “tapi itu benar-benar membantu dan menarik, saya pikir, untuk lebih memahami pasang surut yang mungkin berlangsung dari satu tahun ke tahun, dari satu dekade ke yang lain. Ada banyak lagi yang perlu dipahami sana.”