Mengingat kekacauan pada pertemuan pemanasan global tahun lalu di Kopenhagen, delegasi ke sekuel tahun ini di Cancún, Meksiko, berharap terutama untuk menghentikan pendarahan. Faktanya, mereka melakukan lebih dari sekedar menjaga proses PBB yang babak belur tetap hidup. Delegasi dibebaskan dari harapan konferensi di Kopenhagen – yang gagal mencapai tujuan utamanya: perjanjian yang mengikat secara hukum yang membatasi emisi. Dan mereka menemukan titik temu dalam beberapa langkah yang dapat dicapai yang akan meningkatkan kepercayaan di antara negara-negara dan dapat membentuk dasar untuk langkah-langkah yang lebih kuat.

Negara-negara kaya, misalnya, setuju untuk membantu negara-negara miskin melestarikan hutan tropis mereka dan mengadopsi sistem energi yang lebih bersih melalui “dana hijau” baru yang pada awalnya akan dikelola oleh Bank Dunia. Untuk bagian mereka, negara-negara berkembang sepakat untuk transparansi yang lebih besar dalam melaporkan emisi mereka dan kemajuan mereka dalam menguranginya. Transparansi telah menjadi masalah besar bagi orang Cina, yang tidak menyukai siapa pun yang melihat ke belakang. Tawar-menawar yang keras oleh Amerika dan tekanan tepat waktu dari negara-negara berkembang besar lainnya seperti India membawa China masuk.

Menyelamatkan proses PBB, bagaimanapun, tidak sama dengan menyelamatkan planet ini; kerja keras untuk benar-benar memotong emisi akan jatuh ke masing-masing negara, terutama penghasil emisi besar. Karena itu, penting untuk terus mengeksplorasi perundingan paralel di jalur seperti Forum Ekonomi Utama tentang Energi dan Iklim, yang awalnya diadakan oleh Presiden George W. Bush dan terdiri dari 17 negara besar yang menyumbang hampir empat perlima dari seluruh emisi; dan Kelompok 20 negara industri, yang telah menempatkan perubahan iklim pada agendanya. Para pemain utama, sekarang dan di masa depan, akan menjadi dua penghasil emisi terbesar, Cina dan Amerika. Mereka telah berbicara tentang investasi bersama dalam teknologi energi bersih, dan mereka jelas harus menjaga perubahan iklim dalam agenda bilateral mereka. Tetapi, pertama dan terutama, mereka harus mengatasi emisi mereka sendiri.

Orang Cina telah berjanji untuk memotong intensitas karbon mereka – tingkat di mana mereka membiarkan emisi tumbuh – tetapi apa yang pada akhirnya dibutuhkan oleh dunia adalah pengurangan netto. Amerika Serikat, cukup memalukan, tidak memiliki strategi nasional. Kegagalan Kongres untuk meloloskan RUU iklim yang komprehensif telah membuat Presiden Obama hanya memiliki sedikit pekerjaan. Sampai mendapatkannya, dunia memiliki peluang tipis untuk mengendalikan emisi.