Untuk pertama kalinya, para ahli biologi telah menangkap jenis karang yang langka saat bereproduksi, dan mereka dapat mengumpulkan sperma dan telurnya serta membiakkan karang di laboratorium. Keberhasilan itu merupakan bagian dari upaya membendung penurunan banyak jenis karang di seluruh dunia. Untuk memahami bagaimana ini bekerja, Anda perlu tahu bahwa terumbu karang sebenarnya adalah koloni organisme kecil yang terbungkus dalam kerangka keras. Di banyak jenis karang, seluruh koloni berkembang biak sekaligus, dalam acara spektakuler yang disebut “pemijahan siaran”. Pria mengeluarkan awan sperma ke dalam air, dan kemudian wanita melakukan hal yang sama dengan telur. Makhluk laut menyilangkan jari mereka (atau apa pun yang setara dengan karang itu) dan berharap yang terbaik.

Para ilmuwan telah mengamati hal semacam ini sebelumnya, tetapi tidak dengan karang pilar, jenis langka yang ditemukan di Atlantik barat dan Karibia yang membentuk kolom, atau pilar. Ahli biologi kelautan Kristen Marhaver , dari University of California, Merced, mengatakan itu karena waktu para peneliti tidak aktif. “Selama bertahun-tahun, para ilmuwan berada di bawah air sekitar 30 menit setelah karang pilar muncul,” jelasnya. Mereka terlambat dalam ekspedisi-ekspedisi itu karena mereka berfokus pada jenis karang yang berbeda – elkhorn. Ternyata, karang elkhorn muncul tepat setelah karang pilar melakukannya. Biasanya penyelam masih cocok untuk pemijahan elkhorn, kata Marhaver, ketika karang pilar sedang sibuk bereproduksi di bawah perahu mereka – dan penyelam akan kehilangan aksi karang pilar sepenuhnya.

Tiga tahun lalu, Marhaver dan koleganya – dengan sebuah kelompok bernama Karibia Penelitian dan Manajemen Keanekaragaman Hayati, di pulau Curacao – menemukan jawabannya. Akhirnya mereka memakukan momen kawin karang pilar. Momen datang “tiga hari setelah bulan purnama Agustus, 100 menit setelah matahari terbenam,” katanya. Jadi pada saat mereka melahirkan, Marhaver ada di dalam air menunggu, dan melihat apa yang tampak seperti awan yang naik dari karang. “Mereka sangat flamboyan,” katanya, “cukup jelas apa yang mereka lakukan.” Para penyelam dengan panik mengumpulkan sperma dan telur. “Anda berlarian di bawah air dengan senter dan terpal dan melakukan sinyal tangan dan (membawa) tabung pengumpul,” kata Marhaver. “Sangat indah untuk dilihat. Kami menjerit melalui regulator scuba kami dan mengambil jutaan foto dan menghirup tangki udara kami dengan sangat cepat.”

Pertama di air, dan kemudian kembali di lab, tim membuahi sel telur dengan sperma. Mereka mampu meningkatkan embrio hingga tahap remaja – yang pertama untuk pilar pillar. Marhaver dan rekan-rekannya menggambarkan semua ini dalam edisi terbaru jurnal BMC Ecology. Dia mengatakan pada akhirnya, tujuannya adalah mengembalikan karang remaja ini ke lautan dan membuatnya berkembang. Pilar karang tidak bekerja dengan baik dengan sendirinya – sangat sulit untuk menemukan remaja sama sekali – dan para ilmuwan tidak tahu persis mengapa. “Membawa mereka bersama-sama di lab sedikit seperti menyantap saus,” kata Marhaver, “memastikan gamet bertemu. Dan kemudian kita dapat menempatkan mereka kembali di bawah air dan berkata, ‘Oke, sekarang lakukan apa yang kamu mau.’ ”

Karang telah “melakukan hal mereka” selama ribuan tahun. Tetapi Kim Beach Ritchie , ahli biologi kelautan di Mote Marine Laboratory and Aquarium di Florida, mengatakan makhluk itu “sangat peka terhadap perubahan suhu dan kerusakan badai.” Mereka tidak suka kejutan, katanya. Saat ini, kejutan termasuk air yang lebih hangat dan lebih asam dari perubahan iklim dan polusi. Keasaman meningkat ketika laut menyerap karbon dioksida ekstra yang ada di udara sekarang dari meningkatnya pembakaran bahan bakar fosil. Air asam sangat buruk bagi hewan, seperti karang, yang menarik bahan kimia dari air laut untuk membuat kulitnya atau kerangka eksternal.

Ritchie adalah bagian dari tim ilmuwan dari akademisi dan Administrasi Kelautan dan Atmosfer Nasional yang menulis rencana untuk membantu karang di perairan AS bertahan dari perubahan ini. Banyak yang sekarang tidak – mereka sekarat. Selain membiakkan karang, kata Ritchie, para ilmuwan berusaha mengidentifikasi jenis yang tangguh, dan kemudian mengembalikannya ke laut. Anda mengambil telur dan sperma dari karang mana pun lalu membesarkannya di bawah kondisi yang menantang di laboratorium, katanya, “dan lihat mana yang membuatnya.” Makhluk yang bisa bertahan hidup, secara teoritis, memiliki peluang lebih baik untuk berkembang kembali di laut.