Pada hari yang menyenangkan di tahun 2011, para peneliti menjelajahi taman umum San Diego untuk mencari sukarelawan untuk mengisi survei anonim tentang pemanasan global. Pada akhirnya sekitar 270 tanggapan dikumpulkan dari campuran pengunjung taman dan mahasiswa komunitas terdekat. Para peneliti ingin mengetahui seberapa baik rata-rata orang Amerika memahami proses dasar yang bertanggung jawab atas pemanasan global, dan apakah ada hubungan antara pemahaman dasar ini dan keyakinan bahwa pemanasan global benar-benar terjadi.

Hasilnya sungguh menyedihkan. Sementara mayoritas sukarelawan percaya bahwa pemanasan global adalah kenyataan (80 persen) dan bahwa aktivitas manusia adalah faktor yang berkontribusi signifikan (77 persen), hanya minoritas kecil yang mampu menjelaskan bahkan aspek-aspek yang belum sempurna dari mekanisme tersebut. Dua belas persen gas yang direferensikan di atmosfer yang memerangkap panas (seperti polusi atau karbon dioksida), dan di antaranya, tidak ada yang menjawab teka-teki yang tampaknya diangkat oleh jawaban parsial ini: mengapa gas yang memerangkap panas di atmosfer bumi tidak juga menghalangi panas memasuki atmosfer di tempat pertama.

Solusi untuk teka-teki ini berasal dari asimetri penting: sinar matahari yang menghantam permukaan bumi sebagian besar merupakan cahaya tampak , dan cahaya itu dikembalikan dari permukaan bumi sebagai cahaya inframerah . Ini adalah cahaya inframerah yang sebagian besar diserap (“terperangkap”) oleh gas rumah kaca, menghasilkan lebih banyak energi (dan karenanya panas) di atmosfer Bumi. Dalam studi kedua yang dilaporkan dalam makalah yang sama, Ranney dan rekan-rekannya memberikan versi penjelasan yang lebih panjang kepada mahasiswa ini (400 kata lengkap), dan menemukan bahwa hal itu tidak hanya meningkatkan pemahaman siswa tentang pemanasan global, tetapi juga penerimaan bahwa itu benar-benar terjadi. Penelitian ini dan yang terkait telah mendorong Ranney dan rekan-rekannya untuk meluncurkan situs web baru, howglobalwarmingworks.org , yang mendidik orang tentang mekanisme dasar perubahan iklim global. Situs web ini menampilkan video yang panjangnya berkisar dari 52 detik yang ekonomis hingga 4,7 menit lebih tinggi, menawarkan peningkatan level detail.

Jadi mengingat minat yang sudah lama ada dalam pemahaman publik tentang sains dan dalam kognisi numerik (misalnya, bagaimana orang beralasan dan memahami statistik dan informasi numerik lainnya), perubahan iklim tampak seperti target alami untuk penelitiannya, dan satu dengan implikasi penting. Temuan Ranney telah terbukti mengejutkan dan luas jangkauannya. Mereka mengungkapkan ketidaktahuan ilmiah luas – yang tidak begitu mengejutkan, semua hal dipertimbangkan – tetapi juga bahwa pesan sederhana tentang dasar-dasar perubahan iklim dapat mempengaruhi pemahaman dan penerimaan. Hasil ini lebih mengejutkan mengingat tantangan umum pendidikan sains, ditambah fakta bahwa ketika datang ke isu-isu ilmiah yang dipolitisasi, perbedaan kepercayaan jarang merupakan masalah sederhana dari perbedaan dalam pemahaman ilmiah. Dengan evolusi manusia, misalnya, hubungan antara memahami mekanisme dasar seleksi alam dan menerima bahwa kita berevolusi dari hewan non-manusia sangat lemah .

Ranney menyarankan bahwa berbagai faktor berkonspirasi untuk menghasilkan ketidaktahuan luas tentang perubahan iklim yang diungkapkan oleh penelitiannya. Banyak orang beranggapan bahwa sains jauh melampaui mereka (dan tentu saja, tingkat pemahaman ahli mungkin melampaui kebanyakan dari kita), tetapi secara bersamaan gagal untuk menghargai betapa dalamnya mereka kekurangan dasar-dasar. Ketika dasar-dasar disajikan, mereka sering terjepit di antara beberapa matematika yang menakutkan dan beberapa jargon menakutkan, yang tidak persis meningkatkan kelezatan keseluruhan.