Bulan ini Senat akan mengambil RUU iklim dan energi yang mulai dikerjakan Kongres pada musim semi lalu. Satu ketentuan kemungkinan akan membentuk suatu sistem untuk membayar petani untuk sesuatu yang disebut “pertanian tanpa olah raga”.

Konsep: Ketika tanaman ditanam tanpa digarap, tanah menyimpan lebih banyak karbon, yang berarti lebih sedikit naik ke atmosfer. Tetapi para ilmuwan tidak yakin tidak – sampai benar-benar menyerap karbon lebih baik daripada pertanian konvensional. Ilmuwan tanah Michel Cavigelli dari Departemen Pertanian AS setuju bahwa ladang tanpa olah raga, seperti yang ia pelajari di pedesaan Maryland, dapat menyimpan lebih banyak karbon daripada ladang yang dibajak.

Sebagian karena ladang Maryland memiliki lebih banyak bahan organik – vegetasi mati (kebanyakan residu dari tanaman sebelumnya), mikroorganisme, pupuk kandang atau kompos. “Persentase bahan organik di tanah ini adalah dua persen,” kata Cavigelli tentang ladang jagung yang tidak diolah, “dua kali lebih banyak di beberapa sistem yang digarap, di permukaan yang sama.” Tapi itu hanya di permukaan. Para peneliti telah menemukan bahwa ketika Anda menggali tiga kaki atau lebih, ladang yang dibajak memiliki karbon yang sama – jika tidak lebih – dari pada yang tidak diolah. Ini penting karena RUU energi akan memungkinkan petani untuk mendapatkan “penggantian” jika mereka berlatih tanpa-sampai.

Offset seperti kartu “bebas dari penjara” di Monopoly. Jika Anda melakukan sesuatu yang mengurangi karbon di atmosfer, Anda mendapat offset yang bisa Anda jual ke perusahaan yang harus membatasi emisi karbonnya jika RUU itu menjadi undang-undang. Setiap offset yang dibeli perusahaan memungkinkan perusahaan mengeluarkan lebih banyak karbon di fasilitasnya sendiri. Tetapi tidak-hanya menyimpan karbon selama itu tidak diolah. “Jika Anda sampai itu, Anda dapat kehilangan hampir semua karbon yang Anda peroleh dalam lima tahun sebelumnya katakan dengan satu pengolahan tanah, bahkan,” kata Cavigelli. “Jadi, salah satu tantangannya adalah mempertahankan ladang no-till Anda selamanya untuk mendapatkan manfaat dari penyerapan karbon.”

Rattan Lal, seorang ilmuwan tanah di Ohio State University, mengatakan bukan itu yang dilakukan oleh banyak petani Amerika. “Petani itu membajak satu tahun dan tidak melakukannya sampai tahun berikutnya.” Tetapi jika itu tidak diolah, kata Lal, bidang tanpa-tanam dapat menyimpan lebih banyak karbon daripada bidang yang dibajak jika kondisinya tepat – jenis tanah, kelembaban, dan suhu tanah yang tepat, misalnya.

Ada kemungkinan konflik di sini. Undang-undang federal dan RUU energi mendorong petani untuk menghilangkan residu tanaman – sisa-sisa tanaman musim sebelumnya – untuk membuat etanol. “Itu tidak boleh,” kata Lal. “Saat Anda mengambil residu tanaman, manfaat dari pertanian tanpa-guna pada pengendalian erosi, konservasi air, dan penyerapan karbon tidak akan terwujud.” Meskipun demikian, Lal tidak mendukung penggunaan karbon, terutama karena ketika Anda tidak membajak, Anda menggunakan lebih sedikit bahan bakar fosil untuk menjalankan peralatan dan membuat pupuk.

Penghematan ini berarti bahwa tanpa-sampai memiliki “jejak karbon” yang lebih kecil daripada membajak. Minat pertanian sangat ingin memenangkan penyeimbangan. Mereka mengatakan tagihan energi akan menaikkan biaya bahan bakar mereka di seluruh papan. Daftar akhir dari apa yang akan diizinkan dalam RUU itu dapat membantu memberikan suara ketika Senat memberikan suara untuk tindakan tersebut.