xSeorang ahli kelautan yang terkenal pernah menyindir bahwa jika Anda memberinya tanker yang setengahnya diisi dengan besi, ia bisa memberi Anda zaman es. Dia hanya setengah bercanda. Menambahkan zat besi ke laut dapat menyebabkan mekarnya alga, yang berpotensi mengeluarkan karbon dioksida dalam jumlah besar dari udara dan dengan demikian, mendinginkan planet ini. Dan sebuah laporan di majalah Nature sekarang menawarkan beberapa dukungan untuk gagasan itu.

Premis dari eksperimen ini adalah bahwa ganggang yang tumbuh di lautan di sekitar Antartika tidak dapat tumbuh cepat karena kekurangan nutrisi penting: zat besi. Victor Smetacek di Institut Alfred Wegener untuk Penelitian Kutub dan Kelautan di Bremerhaven, Jerman, mengatakan besi di laut sama berharganya dengan air bagi tanaman di darat. “Di mana Anda memiliki hujan lebat Anda memiliki hutan, dan di mana Anda tidak memiliki curah hujan, Anda memiliki gurun,” katanya. “Dan kamu memiliki hal yang sama dengan besi yang jatuh dari atmosfer di lautan.”

Tiga puluh tahun yang lalu, para ilmuwan mulai bertanya-tanya apakah mereka dapat membuat ganggang besar di lautan dengan menambahkan zat besi. Secara konsep, alga juga menyerap karbon dalam jumlah besar – karbon yang ada di udara dan di lautan sebagai hasil dari pembakaran bahan bakar fosil kita. Mengirim karbon ke dasar laut dapat memperlambat pemanasan global. Jadi Smetacek dan rekan-rekannya melaut pada tahun 2004 untuk membuat ganggang mekar dengan menambahkan zat besi ke dalam air. “Eksperimen sebelumnya menunjukkan jika Anda menambahkan setrika, Anda akan mendapatkan ganggang besar. Tetapi mereka tidak dapat menunjukkan apa yang terjadi pada mekar,” katanya.

Maka pada ekspedisinya, para ilmuwan menemukan tempat di laut selatan tempat arus yang berputar-putar menciptakan wadah alami untuk percobaan mereka. Kapal penelitian mereka menaburkan besi ke dalam air dan tinggal di sana selama empat minggu untuk mengukur apa yang terjadi pada ganggang yang telah mereka pupuk. Dalam beberapa minggu, ganggang itu mati dan menggumpal seperti butiran salju. Partikel-partikel itu jatuh ke dasar, “dan kami dapat melacak partikel yang tenggelam dari lapisan permukaan sampai ke sedimen.”

Bahkan, mereka jatuh dengan cepat melalui lebih dari dua mil air laut. “Pada saat kami meninggalkan lebih dari setengah mekar telah tenggelam ke kedalaman,” kata Smetacek, “dan kami yakin bahwa separuh sisanya juga tenggelam, tetapi setelah kami pergi.” Mencari tahu apa yang terjadi membutuhkan analisis dan perhitungan selama bertahun-tahun. Tapi sekarang, delapan tahun setelah percobaan mereka, tim telah menerbitkan hasilnya. Mereka menunjukkan bahwa menambahkan zat besi benar-benar dapat mengangkut sejumlah besar karbon dari permukaan ke dasar laut. Bahkan, hal itu mengejutkan dengan cepat dan efisien – dan tampaknya tanpa merusak ekosistem.

Itu adalah penemuan yang menarik bagi orang-orang yang telah mengamati pembuahan besi lautan sebagai cara untuk memperlambat pemanasan global. Tapi Smetacek tidak melompat ke kesimpulan apa pun. “Kita perlu melakukan lebih banyak eksperimen sebelum kita memulai hal seperti itu – sebelum kita bahkan berbicara tentang hal seperti itu,” katanya. Dan eksperimen-eksperimen itu terhenti beberapa tahun yang lalu. Beberapa perusahaan beralih ke bidang ini, berharap dapat menghasilkan uang dengan menenggelamkan karbon dan menjual kredit karbon. Dan para kritikus mulai mengemukakan kekhawatiran. “Paling-paling, teknologi ini tampaknya spekulatif dalam hal kemampuannya untuk menyerap karbon secara permanen,” kata Lisa Speer di Dewan Pertahanan Sumber Daya Alam. “Dan yang paling buruk, itu bisa berubah menjadi percobaan bencana yang dapat memiliki dampak besar pada ekosistem laut yang milyaran orang bergantung untuk makanan dan untuk pekerjaan dan untuk kehidupan itu sendiri.”

Speer mengatakan biasanya sangat sulit untuk melacak apa yang terjadi pada karbon di lautan. Menambahkan zat besi berpotensi memicu mekar racun alga. Bahkan ada beberapa penelitian yang menunjukkan bahwa pemupukan laut dengan besi dapat menghasilkan nitro oksida, yang merupakan gas rumah kaca yang kuat. Dan dia khawatir bahwa daya tarik dari apa yang tampaknya merupakan perbaikan yang mudah akan mengalihkan perhatian orang dari melakukan semua kerja keras yang terlibat dalam mengurangi emisi karbon dioksida. Untuk saat ini, itu tampaknya tidak menjadi masalah – dua perusahaan yang berharap untuk memanfaatkan ini telah berlipat. Ken Buesseler di Woods Hole Oceanographic Institution berpendapat bahwa penting untuk terus melakukan pekerjaan semacam ini, meskipun ada keraguan yang dapat dimengerti tentang mencoba merekayasa ganggang mekar dalam skala besar untuk menghadapi pemanasan global. Dia mengatakan percobaan ini dapat membantu menjelaskan apa yang akan terjadi pada kemampuan alami lautan untuk mengeluarkan karbon dioksida dari udara.