Austin Docter telah bekerja di sebuah pabrik kerang di Shelton, Washington, selama 18 tahun dan memiliki banyak kata untuk menggambarkan apa yang ia sebut profil rasa tiram: Minerally. Metalik-y. Manis. Bermentega. “Di mana pun tiram tumbuh, mereka mengambil karakteristik ganggang dan air tempat mereka tumbuh,” kata Docter. “Ini sangat mirip anggur Prancis.” Tetapi cara tiram tumbuh berubah, terutama di Pasifik Barat Laut, di mana perubahan iklim mengancam tempat pembenihan dan pembibitan di mana moluska kecil dewasa. Sementara itu tidak berarti banyak untuk rasa tiram sekarang, itu menambah sedikit krisis identitas untuk tradisi akuakultur di kawasan itu.

Petani tiram di sana mulai memperhatikan masalah pada pertengahan 2000-an ketika populasi larva tiram mereka mulai sekarat. Larva berkembang menjadi apa yang disebut benih, dan digunakan untuk mengisi peternakan tiram di sepanjang pantai. Para petani tiram berusaha membersihkan potensi ancaman bakteri dari air asin yang disalurkan ke tempat penetasan mereka dari Samudra Pasifik. Namun baru pada saat Richard Feely , seorang ilmuwan di National Oceanic and Atmospheric Administration, mengadakan pertemuan pada tahun 2005 untuk membicarakan temuan penelitiannya, yang baru-baru ini diterbitkan dalam Limnology and Oceanography , bahwa penyebab penipisan itu terungkap: Pengasaman laut, yang disebabkan oleh peningkatan karbon dioksida, merusak kulit kerang bayi yang tumbuh.

Feely dan yang lainnya menemukan bahwa arus samudera di Pantai Barat yang memunculkan air dari kedalaman laut, dikombinasikan dengan apa yang disebutnya “antropogenik CO2 dari permukaan,” menurunkan kadar Ph air penetasan dan membuatnya terlalu acerbic untuk tiram bayi untuk tumbuh dengan baik. Apa artinya bagi petani tiram adalah penurunan 60 persen dalam produksi pada 2008 dan penurunan 80 persen pada 2009.

Untuk mengatasinya, Feely dan yang lainnya mengembangkan sistem pemantauan yang membawa air laut ke tempat penetasan pada sore hari, ketika tingkat keasamannya paling rendah. Produsen kerang memperoleh dana federal untuk memasang mesin yang mahal. Tetapi banyak tempat pembenihan yang memutuskan untuk mengalihkan operasinya ke perairan yang lebih manis di Hawaii, atau memperkuat kapasitas produksi di tempat pembenihan yang sudah mereka miliki di sana.

Dampak tidak terlalu buruk untuk garis bawah sejauh ini – Bill Dewey, seorang petani tiram dan kebijakan pria di Pertanian Shellfish yang terpukul keras mengatakan bayi tiram tidak mengambil banyak ruang di pengangkut udara – 20 juta tiram larva dapat dikirim dalam pendingin bir 6-pack. Dan ahli terroir tiram Rowan Jacobsen mengatakan rasa tiram itu OK untuk saat ini. Rasanya berasal dari lingkungan tempat tiram-tiram kecil tumbuh besar, dan itu masih terjadi di peternakan di sepanjang pantai Northwest.

Tapi ada masalah yang lebih buruk, dan itu menentang keyakinan petani bahwa mereka dapat memperbaikinya sendiri – masalah asam akan tumbuh. Air yang diasamkan yang mengalir dari dasar lautan sekarang mengandung gas karbon dioksida yang dipancarkan 50 tahun yang lalu, jelas Feely. Itu telah disimpan di kedalaman laut yang luas dan baru saja mulai membuat jalan ke permukaan dengan pasang surut pantai Barat musiman. Para ilmuwan memperkirakan bahwa masalahnya hanya akan semakin besar, dan menjatuhkan besi di lautan sepertinya bukan solusi yang dapat dilakukan dalam waktu dekat.

“Ini akan menjadi lebih buruk selama 50 tahun ke depan sebelum itu bisa menjadi lebih baik,” kata Dewey. Dia memelihara kerang selama lebih dari 30 tahun dan berbicara dengan The Salt sambil menggali panen kerang seberat 5.000 pound. “Kami menyadari, berdasarkan ilmu pengetahuan, bahwa setidaknya dalam kehidupan kita, masa depan kita adalah belajar bagaimana beradaptasi. Mudah-mudahan, untuk generasi mendatang, kita dapat mengubah emisi karbon kita dan membalikkan tren. Atau kita akan memiliki lautan yang berbeda. Dan mungkin tidak akan memiliki banyak kerang di dalamnya. “